Les internautes sauvent la combinaison spatiale de Neil Armstrong

Les internautes sauvent la combinaison spatiale de Neil Armstrong

Photo: Keystone

Le scaphandre porté par le premier homme sur la Lune sera restauré d'ici 2019, pour les 50 ans des premiers pas de Neil Armstrong sur notre satellite. La levée de fonds sur Internet a connu un succès exceptionnel.

A la clôture de la période de financement participatif, le compteur affichait mercredi 719'779 dollars (près de 695'000 francs). Pour son coup d'essai de 'crowdfunding', la Smithsonian Institution qui gère le Musée de l'air et de l'espace à Washington a réalisé un coup de maître.

Cet argent permettra de restaurer et d'exposer le scaphandre emblématique de la mission Apollo 11. Neil Armstrong, décédé en 2012, le portait lorsqu'il a marché sur la Lune le 21 juillet 1969.

Les fonds recueillis serviront aussi à restaurer un autre scaphandre historique, celui utilisé par le premier Américain à aller dans l'espace. C'était le 5 mai 1961.

Alan Shepard avait alors effectué un vol suborbital d'un peu plus de 15 minutes, dont 3 d'impesanteur. Trois semaines plus tôt, le 12 avril 1961, Le Soviétique Youri Gagarine fut le premier homme à effectuer un vol dans l'espace et une orbite autour de la Terre.

Trois ans de travail

Pas moins de 9477 personnes ont donné de l'argent sur le site de financement participatif Kickstarter alors que la Smithsonian Institution s'était fixé un objectif plus modeste de 500'000 dollars.

'Nous ne pensions vraiment pas atteindre notre but aussi rapidement et surtout le dépasser d'autant. C'est un énorme triomphe pour nous', explique Yoonhyung Lee, chargée de la philanthropie numérique pour le Musée de l'air et de l'espace. 'Le scaphandre (d'Armstrong) est très fragile', explique Lisa Young, responsable de la restauration, laquelle devrait durer trois ans.

Problèmes inédits

'Il est en train d'arriver à la fin de sa durée de vie, qui est de 50 ans. Un tas de matériaux utilisés ne devaient être que temporaires le temps d'aller sur la Lune et de revenir', a-t-elle expliqué. 'Le caoutchouc commence à devenir friable. Et c'est la doublure à l'intérieur qui est la plus fragile.'

Là où un vêtement en coton peut se conserver intact après des centaines d'années, les couches de polymères utilisés pour les scaphandres ont une durée de vie bien plus incertaine. De plus, les restaurateurs sont confrontés à des problèmes inédits, car les restaurations de scaphandres ne sont pas légion.

Exposition en 2020

Ainsi, le scaphandre d'Armstrong avait été rendu étanche par des bandes de caoutchouc qui viennent se presser contre des fermetures à glissière superposées. Le système est ingénieux de simplicité, mais le caoutchouc et l'alliage des fermetures s'altèrent mutuellement.

Le scaphandre argenté de Shepard s'est lui aussi dégradé depuis son vol historique en 1961. Les deux scaphandres trôneront côte à côte dans une exposition prévue par le musée en 2020. Intitulée 'Destination Lune', elle doit permettre de montrer les progrès réalisés en matière de vêtements spatiaux.

D'autres projets

En fonction de leur générosité, les donateurs seront récompensés par des cadeaux et jusqu'à une visite de l'atelier de restauration. Fort de son succès, le Musée de l'air et de l'espace compte faire appel au 'crowdfunding' à l'avenir pour financer d'autres projets, mais il ne sait pas encore lesquels.

Situé près du Capitole, le 'Smithsonian National Air and Space Museum' rassemble la plus grande collection au monde d'avions, d'hélicoptères, fusées et autres engins spatiaux. C'est également un centre de recherches sur l'histoire, les sciences et techniques de l'aviation et du vol spatial.

/ATS
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