Le carnage des éléphants africains pour leur ivoire menace l'espèce

WASHINGTON - Les éléphants d'Afrique sont menacés d'extinction par l'action des braconniers, estiment des experts américains. Ce carnage vise à récupérer les défenses des pachydermes et alimenter une demande d'ivoire en forte hausse, surtout en Chine."Le problème est d'une telle gravité que ces pachydermes pourraient être en voie d'extinction si les pays occidentaux ne réitèrent pas leurs efforts pour faire appliquer la convention internationale de 1989 qui avait permis de mettre quasiment fin au marché noir de l'ivoire quatre ans après son entrée en vigueur", insistent les chercheurs.Le tonnage d'ivoire de contrebande saisi en 2006 laisse penser que "l'abattage des éléphants a atteint un rythme sans précédent depuis l'entrée en vigueur de cette convention", affirme Samuel Wasser, directeur du centre de préservation des espèces de l'Université de l'Etat de Washington et principal auteur de l'étude publiée dans les Annales de l'Académie nationale américaine des Sciences du 26 févier.Pour l'année close en août 2006, les autorités ont intercepté près de 24 tonnes d'ivoire de contrebande. Mais dans la mesure où il est estimé que seulement 10% sont saisis, le tonnage total est probablement de l'ordre de 234 tonnes, relève ce scientifique.Pour un tel volume d'ivoire, plus de 23'000 éléphants ont probablement été abattus, ce qui représente environ 5% de la population de ces animaux en Afrique (environ 500'000), précise Samuel Wasser. L'éléphant asiatique est dans une situation beaucoup plus précaire puisqu'on en dénombre moins de 30'000.L'intensification du braconnage des éléphants africains s'explique surtout par la croissance fulgurante de l'économie chinoise qui nourrit une forte demande pour de l'ivoire de contrebande, faisant exploser les prix et attirant le crime organisé, expliquent les auteurs de l'étude. En 1989, l'ivoire de haute qualité se vendait pour 100 dollars le kg sur le marché noir. Ce prix a doublé en 15 ans pour atteindre 200 dollars en 2004. Mais depuis il s'est envolé, atteignant 750 dollars le kg en 2006. /ATS
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