Opération coup de poing au nord de Bagdad

AL-DOUR - Les forces américaines et irakiennes ont procédé à des dizaines d'arrestations au deuxième jour d'une opération aéroportée lancée au nord de Bagdad. Elles n'ont toutefois pas eu de contact avec les rebelles décrits comme des partisans d'Al-Qaïda.L'opération, lancée à grand renfort de publicité et ayant pour nom de code "Essaim", a pour théâtre une plaine au nord-est de Samarra, à 120 km de Bagdad.Elle intervient à l'approche du 3e anniversaire de l'invasion d'Irak, le 20 mars 2003, et après une vague de violences marquée par des attentats et des tueries à caractère confessionnel qui font craindre une guerre civile.D'après un journaliste de l'AFP qui a survolé la zone en hélicoptère, des unités irakiennes et américaines encerclaient des hameaux et fouillaient les habitations des fermiers autour de champs de blé en herbe.Les troupes effectuaient les recherches sous l'oeil d'avions d'observation sans pilote survolant cette région rurale habitée par des Arabes sunnites. "On a arrêté 48 personnes", a indiqué le commandant John Calahan. Il a ajouté que 17 avaient été libérées."Il n'y a pas eu de contact avec les rebelles", a-t-il précisé. Il a affirmé que l'objectif était "d'empêcher les rebelles d'établir un sanctuaire" dans cette zone proche de Samarra, où un mausolée chiite a été dynamité le 22 février, entraînant de sanglantes violences communautaires.Selon lui, 60 hélicoptères sont engagés dans l'opération décrite comme l'assaut aérien le plus important depuis l'invasion de 2003. Six caches d'armes contenant des obus de mortier, des roquettes, des explosifs, des armes et des équipements médicaux ainsi que des documents revenant aux rebelles ont été trouvés.Un général irakien se présentant sous le nom d'Abdel Jabbar a indiqué que l'assaut a été décidé sur la foi d'"informations recueillies par les services de renseignement des ministères de l'Intérieur et de la Défense".A Al-Dour, à 150 km au nord de Bagdad, le vice-gouverneur de la province de Salaheddine, Abdallah Hussein, a estimé à 200 le nombre de rebelles, dont des combattants arabes, et de leurs sympathisants dans la zone. Le commandant Calahan n'a lui parlé que de 40 à 50 rebelles.M. Hussein a affirmé qu'un chef rebelle avait été arrêté. Selon lui, le groupe Jaïch Mohammed, proche de la branche irakienne d'Al-Qaïda d'Abou Moussab al-Zarqaoui, est actif dans la région. /ATS
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