Le pangolin, possible chaînon manquant dans l'épidémie

Le pangolin n'est peut-être pas aussi inoffensif qu'il y paraît. Ce petit mammifère à écailles ...
Le pangolin, possible chaînon manquant dans l'épidémie

Le pangolin, possible chaînon manquant dans l'épidémie

Photo: KEYSTONE/AP/FIRDIA LISNAWATI

Le pangolin n'est peut-être pas aussi inoffensif qu'il y paraît. Ce petit mammifère à écailles menacé d'extinction pourrait être l'animal qui a transmis le nouveau coronavirus à l'homme, ont indiqué vendredi des scientifiques chinois.

Des chercheurs de l'Université d'agriculture du sud de la Chine ont identifié le pangolin comme 'un possible hôte intermédiaire' ayant facilité la transmission du virus, a indiqué l'université dans un communiqué, sans plus de précisions.

Un animal qui héberge un virus sans être malade et peut le transmettre à d'autres espèces est appelé 'réservoir'. Dans le cas du nouveau coronavirus, il s'agit certainement de la chauve-souris: selon une récente étude, les génomes de ce virus et de ceux qui circulent chez cet animal sont identiques à 96%.

Mais le virus de chauve-souris n'étant pas équipé pour se fixer sur les récepteurs humains, il est sans doute passé par une autre espèce pour s'adapter à l'homme, appelée 'hôte intermédiaire'.

Or, après avoir testé plus de 1000 échantillons provenant d'animaux sauvages, les savants ont déterminé que les génomes de séquences de virus prélevés sur les pangolins étaient à 99% identiques à ceux trouvés sur des patients atteints du nouveau coronavirus, selon l'agence étatique Chine nouvelle.

Hôte intermédiaire

Le nouveau virus a fait son apparition en décembre dans un marché de Wuhan (centre) où nombre d'animaux, dont des mammifères sauvages, étaient vendus pour être mangés. Vu la nature de ce coronavirus, les experts soupçonnaient 'l'hôte intermédiaire' d'être un mammifère. L'hypothèse d'un serpent, un temps avancée, avait vite été balayée.

Lors de l'épidémie de Sras (2002-03), également causée par un coronavirus, l'intermédiaire était la civette, petit mammifère dont la viande est appréciée en Chine.

Dans le cadre de ses mesures pour enrayer la récente épidémie, la Chine a annoncé fin janvier une interdiction temporaire du commerce d'animaux sauvages, interdisant pour une période indéterminée l'élevage, le transport ou la vente de toutes les espèces animales sauvages.

Près de 100'000 pangolins sont victimes chaque année en Asie et en Afrique d'un trafic illégal qui en fait l'espèce la plus braconnée au monde, largement devant les bien plus médiatisés éléphants ou rhinocéros, selon l'ONG WildAid.

Leur chair délicate est très prisée des gourmets chinois et vietnamiens, tout comme le sont leurs écailles, leurs os et leurs organes de la médecine traditionnelle asiatique.

En 2016, la Convention internationale sur le commerce d'espèces sauvages menacées d'extinction (Cites) a voté l'inscription des pangolins à son annexe 1, qui interdit strictement son commerce. Malgré cette mesure, leur trafic n'a fait que s'accroître, selon des ONG.

/ATS
 

Actualités suivantes